לפני 100 שנה בדיוק, ב־15 ביוני 1920, הקימו מנהיגי היישוב היהודי את ארגון "ההגנה". מוזיאון בית ראשונים בהרצליה מציג את סיפורו של הארגון דרך סיפורה של המנהרה הרומית שנבנתה בעיר בימי הרומאים לצורכי ניקוז, ולימים הפכה למתקן אימונים ומחסן נשק של חברי "ההגנה".
חייל בארגון ההגנה. גם מקלות, גם נשקחייל בארגון ההגנה. גם מקלות, גם נשק
חייל בארגון ההגנה. גם מקלות, גם נשק
(צילום: מוזיאון בית הראשונים)
האגדות סביב המנהרה מגיעות עד בן גוריון שכתב ביומנו כי "יש בהרצליה מערה גדולה, שאפשר להכניס לשם אווירונים ולהסתירם מעין השלטונות. נאמר עליה ששימשה לאימוני נשק כשאי אפשר היה להתאמן בגלוי ובית לטקסי השבעה הירואיים. מתחת לאדמה, בחשאי, לאור אבוקות או עששיות, היו החברים החדשים מוזמנים אל צוות ההשבעה. המושבע נדרש לשים ידו על ספר תנ"ך ואקדח ולחזור על דברי השבועה בת ארבעת הסעיפים, שהאחרון שבהם היה הנוקב והדרמטי ביותר: 'הנני נשבע להקדיש את כל כוחותיי ואף להקריב את חיי להגנה ולמלחמה על עמי ומולדתי, על חרות ישראל ועל גאולת ציון'".
בין התושבים שגויסו להגנה הייתה גם נעמי צ'יזיק, בתו הצעירה של ברוך צ'יזיק, אגרונום וחוקר צמחים בעל שם, מראשוני העיר, שהמוזיאון שוכן בביתו ההיסטורי. נעמי גדלה בהרצליה ושימשה כקשרית בתקופת ההגנה בשנות ה־40 של המאה הקודמת. לימים הפכה למורה וחינכה דורות רבים בעיר. דמותה הצעירה של נעמי מוקרנת בסרטון הולוגרמה בתוך המנהרה, המגולל את זיכרונותיה מאותה תקופה מתוך דפי יומן שנמצאים בארכיון המוזיאון.
בהמשך מגוללת התצוגה גם את סיפורה של משטרת היישובים העבריים והנוטרים יחד עם סיפור ההעפלה הבלתי לגלית לחופי הרצליה.
הסיפורים והמיתוסים של תקופת ההגנה, השזורים בנוף הגיאוגרפי, האנושי וההיסטורי של הרצליה, נחשפים בסרטים, תמונות, יומנים, מכתבים וחפצים היסטוריים.